サンゴ礁からの警鐘 「7割死滅」の次に待ち受けていること

山本智之

「国内最大のサンゴ礁で97%白化、半分以上が死滅」
昨秋、沖縄本島の南西に浮かぶ八重山諸島の美しい海から、悲しく切ないニュースが飛び込んできました。
続報が打たれるたびにこれらの数値は悪化の一途をたどり、ついに70%超ものサンゴが死滅していたことが判明したのです。
「沖縄のサンゴ礁?」
遠く離れた地の、自分とは縁遠い話と感じた方もいらっしゃるかもしれません。
しかし、今あの海域で起こっている“大異変”は、四方を海に囲まれた日本の近海に迫りつつある危機の前触れでもあるのです。
数多くの海の生きものたちが生息し、世界中のダイバーたちに愛される海域で、いったい何が起こっているのか。そしてその影響は、日本を取り巻く海洋環境をどう変えていくのか──。
20年におよぶ豊富な潜水取材経験をもつ科学ジャーナリストが、5回にわたって送る精緻なリポート。

上空から望む石西礁湖

第3回 「幼生」に迫る危機

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“石”だと思われていたサンゴ

 サンゴを語るうえで、実に興味深いエピソードがある。
 東京水産大学(現・東京海洋大学)名誉教授の大森信さんは、サンゴの研究で有名な沖縄県の「阿嘉島臨海研究所」の所長を長年務めた人物である。慶良間諸島の阿嘉島に研究所ができた当時、大森さんは「サンゴの産卵を観察したい」と地元の漁師に相談した。漁師は笑って、こう答えたという。

「石が、卵など産むものか!」

 サンゴは、イソギンチャクと同じ「刺胞動物」だが、その外見から石の一種だと思っている人が、当時はまだ存在していた。今から30年ほど前の話である。
 確かに、塊状に育つハマサンゴ(Porites australiensis)などは、海に沈む大きな岩のように見えなくもない。

 研究所はその後、サンゴを卵から効率よく育てる技術の開発で大きな成果を挙げた。造礁サンゴを人の手で増やすには、親サンゴの枝を折って挿し木のように増やす方法もある。これに対し、卵から稚サンゴを育てる手法は、親サンゴの体を傷つけずにすむのがメリットだ。

神秘的なサンゴの「産卵」

 サンゴの一斉産卵は、夜の海で行われる。
 小さな丸い粒が、次々と海底から湧き上がってくる光景は、なんとも神秘的だ(写真1)。私は2007年6月、大森さんの研究所がある阿嘉島の海中で夜間潜水し、産卵の一部始終を目の当たりにした。

写真1 サンゴの産卵=阿嘉島臨海研究所提供

 

 サンゴの産卵シーンを撮影するのは、意外に難しい。
 産卵のおおまかな時期はわかるのだが、実際にどの日に起こるのか、はっきりしないからだ。私たちは、水中カメラをもって毎日、夜の海に通ったが、空振りが続いた。

 撮影を断念しかけたある日、夜10時すぎになって、ついに一斉産卵が始まった。
 海中に産み出される粒は、直径1ミリメートルほど。水中ライトで照らし出すと、ピンク色をした無数の粒が夜の海中を舞っている。まるで桜吹雪のような光景に、私は圧倒された。

「卵」の正体

 サンゴの産卵のようすは近年、新聞やテレビでもしばしば取り上げられ、広く一般に知られるようになった。だが、サンゴが海中に放出する小さな粒のことを、「サンゴの卵」だと誤解している人が多いようだ。

 実は、大半の種類のサンゴにおいては、この粒そのものが卵であるわけではない。
 これらの粒は、複数の卵と精子が集まった塊で、「バンドル」とよばれる(写真2)。海面に到達したバンドルはばらけ、卵と精子それぞれが、別の群体から来た卵や精子と出会うことで、受精が起こるしくみだ。

写真2 産卵するウスエダミドリイシ。丸い粒は「バンドル」=阿嘉島臨海研究所提供

 

 満月の前後、夜の海で人知れず繰り広げられるサンゴの一斉産卵。その翌日には、海面に浮かぶ大量の卵や幼生が「スリック」とよばれる集積帯となり、海を漂うようすが見られる(写真3)。

写真3 一斉産卵の翌日に目撃された「スリック」。海面の一部がピンク色に染まっている=2015年6月、沖縄県・瀬底島で、波利井佐紀・琉球大学准教授提供

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山本智之

やまもと・ともゆき

1966年生まれ。朝日新聞科学医療部記者。東京学芸大学大学院修士課程修了。1992年、朝日新聞社入社。環境省担当、宇宙、ロボット工学、医療などの取材分野を経験。1999年に水産庁の漁業調査船に乗り組み、南極海で潜水取材を実施。2007年には南米ガラパゴス諸島のルポを行うなど「海洋」をテーマに取材を続けている。主な著書に『海洋大異変──日本の魚食文化に迫る危機』(朝日新聞出版、2015年)、『今さら聞けない科学の常識』(講談社ブルーバックス・共著、2008年)など。

連載一覧

連載読み物

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〔フローレス篇〕第3回 予想外の人類を研究する。

文 川端裕人

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2017/06/20

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